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 Comment la découverte accidentelle d’un Écossais, Alexander Fleming, a sauvé des centaines de millions de vies dans le monde.

Comment la découverte accidentelle d’un Écossais, Alexander Fleming, a sauvé des centaines de millions de vies dans le monde.

Un article de Ron McKay pour The Herald

L’intérêt de Fleming pour l’infection des plaies remonte à la Première Guerre mondiale, lorsqu’il travaillait comme bactériologiste dans un laboratoire de Boulogne. Plus de soldats mouraient de blessures infectées que sur le champ de bataille. Ils étaient traités avec des antiseptiques puissants dont Fleming a démontré qu’ils faisaient plus de mal que de bien – il a dit que les blessures devaient plutôt être traitées avec une solution saline douce. Personne n’a écouté.

Bien que nous soyons en septembre, le soleil est encore haut dans le ciel et il transpire dans son costume en tweed, son nœud papillon et son col raide lorsqu’il quitte la gare. Il est un peu mécontent de devoir rentrer à Londres depuis son chalet de Barton Mills dans le Suffolk. Il pourrait se promener dans les bois ou le long des rives de la rivière Lark qui coule doucement. Lorsqu’il arrive au travail, il pose sa mallette, enlève sa veste et met une blouse blanche de laboratoire. Il n’est pas le plus propre ni le plus organisé des hommes et se tue à la tâche en secouant la tête à son assistant après avoir remarqué la moisissure sur un plat qui a poussé depuis qu’il est en vacances. Il la ramasse, l’étudie, observe la croissance vert foncé et l’anneau translucide autour duquel semble s’être dissoute la bactérie qu’il cultivait. Il présente le plat à l’autre scientifique. “C’est drôle”, dit-il. Puis il secoue la tête, passe le plat sous le robinet d’eau chaude et le fait tomber dans un seau de désinfectant.

Il ne le sait pas, mais il vient de gâcher la chance de sauver des centaines de millions de vies, de gagner un prix Nobel, d’être fait chevalier et de devenir l’une des personnes les plus célèbres et les plus influentes de tous les temps. Et s’il avait fait exactement cela dans ce récit contrefactuel sur la façon dont Alexander Fleming n’a pas découvert la pénicilline ? Nous ne pouvons pas savoir avec certitude combien de vies l’antibiotique a sauvé, mais les historiens de la médecine estiment qu’il pourrait y en avoir 200 millions ou plus. Il n’aurait pas été disponible pour soigner les soldats britanniques blessés à partir du jour J pendant la Seconde Guerre mondiale et il est presque certain que d’autres antibiotiques, comme le médicament anti-TB, la streptomycine, utilisé aujourd’hui dans les opérations à cœur ouvert et les transplantations, ne seraient pas disponibles.

Mais un autre scientifique malpropre ne l’aurait-il pas découvert, tout comme quelqu’un d’autre aurait pu découvrir la gravité si Isaac Newton n’avait pas décidé de lire un livre sous un pommier en automne ? Il est presque certain que non. Le développement de ce médicament et d’autres antibiotiques découle directement de la découverte accidentelle de Fleming à l’hôpital St Mary’s de Londres en 1928. Fleming l’a appelé pénicilline, après l’avoir d’abord appelé jus de moisissure. En février 1929, il a présenté ses découvertes lors d’une conférence au Medical Research Club. Cette découverte est passée presque inaperçue. Plus tard dans l’année, il écrivit sa découverte pour le British Journal of Experimental Pathology, toujours sans grand impact.

En 1936 encore, la pénicilline ne suscitait aucun intérêt. Lorsque Fleming présenta à nouveau ses découvertes lors d’un sommet international de microbiologie à Londres, personne ne le crut. En 1941, le British Medical Journal écrit même qu’il “ne semble pas avoir été considéré comme possiblement utile d’un autre point de vue”.

Club de culture

La difficulté consistait à le purifier et à le produire en grandes quantités. Un scientifique de l’université d’Oxford, un émigré allemand de la chaîne Ernst Boris, avait lu le papier presque oublié de Fleming et étudiait la structure moléculaire de la pénicilline. En 1940, il a publié ses conclusions.

Après l’avoir lu, Fleming a téléphoné à Howard Florey, responsable du développement au sein du groupe d’Oxford, pour lui dire qu’il lui rendrait visite dans les jours qui suivaient. Lorsque Florey a annoncé à Chain sa prochaine visite, il a répondu : “Bon Dieu, je le croyais mort.”

Étonnamment, une culture de la moisissure de Fleming était déjà conservée à Oxford, ce qui a permis à Chain de commencer immédiatement à purifier la pénicilline. Le reste appartient à l’histoire : la pénicilline a été purifiée et finalement produite en grandes quantités, suffisamment pour aider les Alliés à gagner la guerre (ainsi que pour éliminer les infections vénériennes).

Sans la découverte de Fleming, Chain n’aurait jamais eu l’occasion de lire son article et de commencer ses travaux sur la pénicilline.

Lorsque deux Américains ont fait breveter aux États-Unis la méthode de production de la pénicilline, cela a rendu Fleming furieux. Il a déclaré “J’ai trouvé la pénicilline et je l’ai donnée gratuitement pour le bien de l’humanité. Pourquoi cela devrait-il devenir un monopole lucratif des fabricants d’un autre pays ?”

Un commentaire qui résonne aujourd’hui sur le brevetage des vaccins Covid.

Il y a un autre “et si” : le médecin d’Hitler a utilisé la pénicilline pour le soigner après qu’il ait été blessé lors d’une tentative d’assassinat en 1944. S’il ne l’avait pas fait, il serait probablement mort et l’Allemagne aurait peut-être intenté un procès pour obtenir la paix.

Contrairement à Hitler, les soldats allemands n’avaient pas accès à la pénicilline. Les soldats britanniques disposaient de quantités limitées, ce qui posait un problème éthique pour les médecins. Faut-il la donner aux blessés graves ou aux personnes souffrant de la chtouille ? Winston Churchill aurait décidé qu’elle devait être utilisée au “meilleur avantage militaire”, c’est-à-dire à ceux qui souffraient de la maladie de von Willebrand pour les ramener plus rapidement sur le front.

Fleming est né dans la ferme de Lochfield, près de Darvel, en 1881, septième de huit enfants. Il a fait ses études à l’école locale, puis à la Kilmarnock Academy, avant de déménager à Londres à 16 ans. Il a travaillé pendant quatre ans dans un bureau d’expédition et si son frère Tom, médecin, ne lui avait pas suggéré de s’inscrire à l’école de médecine de St Mary’s, il n’y aurait pas eu de pénicilline, ni d’antibiotiques, ce dont nous avons presque tous bénéficié dans le travail développé.

Contre toute attente, il est également possible qu’il soit retourné à Darvel pour gérer la ferme familiale (où il y a aujourd’hui des chalets indépendants).

Les biographies de Fleming suggèrent qu’il s’est désintéressé de sa découverte dans les années 1930 et que s’il avait été plus actif dans la poursuite de celle-ci, elle aurait été introduite plus tôt. Ce n’est pas le cas. Il était peut-être un peu désorganisé – heureusement pour nous – mais il était déterminé et indomptable.

Un vœu exaucé

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https://www.heraldscotland.com/news/19142163.spotlight-one-scots-accidental-discovery-saved-hundreds-millions-lives-around-globe/

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