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 Agé de 25 ans, Peter Plett (1766- 1823) découvre la vaccination contre la variole

Agé de 25 ans, Peter Plett (1766- 1823) découvre la vaccination contre la variole

Un article de Klaus-Dieter Kolenda pour le magazine allemand en ligne Telepolis

L’histoire médicale revisitée : Qui était Peter Plett ?
Ce n’est pas Edward Jenner qui a procédé à la première vaccination contre la variole en 1796, mais un jeune professeur du Holstein Probstei cinq ans plus tôt

En ces temps de crise, les textes historiques, notamment sur l’histoire des grandes épidémies, sont parmi les grands gagnants, écrivait le 26 février dans le journal des nouvelles de Zürich (Neue Zürcher Zeitung) dans son cahier d’information, en se demandant ce que ces textes peuvent offrir au-delà du simple divertissement.

Ma réponse est que des textes comme celui-ci peuvent faire mieux connaître aux lecteurs l’une des plus grandes réussites de la médecine de ces derniers siècles, la prévention des maladies graves par l’immunisation active au moyen de la vaccination. Ces mesures ont largement contribué au fait que l’espérance de vie moyenne dans notre pays a approximativement doublé depuis cette époque. Je souhaiterais également que ces informations puissent contribuer à remettre en question les réserves fondamentales concernant la vaccination.

J’ai rencontré Peter Plett pour la première fois en 1985, au début de mon travail à la clinique de la mer Baltique Schönberg-Holm. Lors d’une randonnée à vélo avec un groupe de patients dans la région de Probstei, nous sommes passés par Stakendorf, un petit village situé à une dizaine de kilomètres de notre clinique.

Au milieu de ce village, nous sommes tombés sur une grande pierre des champs sur laquelle était gravé : Peter Plett (1766 -1823). Ce nom était jusqu’alors totalement inconnu pour moi et tous mes collègues de la clinique.

Au début, je n’ai rien pu trouver sur Peter Plett. L’internet n’existait pas à cette époque. Après quelques recherches à la bibliothèque universitaire, je suis toutefois tombé sur un article de la revue médicale “Die Medizinische” datant de 1953, qui a résolu le mystère et m’a en même temps étonné. On peut trouver d’autres détails sur la vie de Peter Plett dans un essai de J. Mitschke, de Schönberg, qui a été publié dans en rubrique du journal local en 1975.

Peter Plett, un précurseur d’Edward Jenner
Peter Plett est né le 29.12.1766 à Klein Rheide dans la paroisse de Kropp près de Schleswig. Jeune homme, il a d’abord travaillé comme tuteur dans diverses fermes et domaines du Probstei. Il a remarqué que les personnes qui s’occupaient de la traite des vaches n’étaient généralement pas infectées par la variole humaine.

Cela était également connu des trayeurs de vache. À l’époque, certains trayeurs trayaient délibérément les vaches lorsqu’elles avaient la variole. Ils l’ont contracté, ont surmonté la maladie en deux semaines sans complications importantes, et n’ont ensuite pas été affectés par la dangereuse variole humaine, la “variole noire”. En outre, Peter Plett avait apparemment aussi assisté à une inoculation avec du matériel antivariolique humain pratiquée dans la ville voisine de Preetz et avait mémorisé la technique.

En 1791, il change de métier et devient précepteur du métayer Martini de Hesselburg dans le domaine de Wittenberg, près de Schönberg. Il y a fait des expériences sur deux filles et un fils du métayer.

Il a prélevé de la matière foliaire sur le pis d’une vache atteinte de variole à l’aide d’une épine de bois, a gratté une plaie entre le pouce et l’index des deux filles et du garçon, comme il l’avait vu à Preetz, et y a répandu de la matière foliaire. Les enfants ont supporté l’opération sans autre désagrément et après 14 jours, tout était bien terminé.

En 1793, Peter Plett a quitté Hesselburg et a fréquenté le séminaire des enseignants de Kiel. C’est là qu’un jour (en 1794 ou 1795), il rencontre son ancien propriétaire, M. Martini. Il lui demanda des nouvelles de sa famille et de leur état, et reçut la réponse que les enfants avaient contracté naturellement la variole, et qu’elle était très virulente. Mais à sa grande joie, M. Martini l’informa que les trois personnes auxquelles il avait inoculé les vésicules de vache à ce moment-là avaient été épargnées et se réjouissaient de leur visage indemne.

Dans un commentaire de 1953, le médecin d’Eutin, le Dr Fritz Reich, a écrit que, selon la littérature médico-historique dont il disposait, Peter Plett, en tant que non-médecin, avait, cinq ans avant le médecin de campagne britannique Edward Jenner, mis en pratique une idée géniale qui aurait pu lui assurer une place parmi les immortels, “s’il avait soumis sa procédure intuitive-empirique au monde médical”.

Edward Jenner et la prévention de la variole
En 2004, j’ai été frappé par le livre “L’art de guérir”. Une histoire médicale de l’humanité de l’Antiquité à nos jours” de Roy Porter est tombé entre mes mains. En lisant ce fascinant aperçu de cinq millénaires d’histoire de la médecine, l’importance de l’invention de la vaccination au 18e siècle m’est revenue en mémoire, et je me suis souvenu de Peter Plett.

Depuis l’Antiquité, des épidémies de variole se sont produites à maintes reprises, et une grande partie des populations concernées en ont été victimes. L’avancée la plus importante et, dans une large mesure, celle qui a permis de sauver des vies en médecine pratique au XVIIIe siècle, a été l’introduction de la variolisation (vaccination avec du matériel provenant de pustules de variole humaine), puis de la vaccination (inoculation protectrice avec du matériel provenant de pustules de variole de vache). La variole, appelée alors “le monstre tacheté”, tenait toute l’Europe sous son emprise et, les mauvaises années, elle était responsable de 10 à 40 % de tous les décès.

On savait depuis longtemps que la variole laissait une immunité, mais l’élite médicale n’y a pas prêté attention dans un premier temps. La diffusion de ces connaissances en Europe est due aux observations de Lady Mary Wortley Montagu (1689- 1762), épouse du consul britannique de l’époque à Constantinople.

Elle a rapporté comment les paysannes turques inoculaient régulièrement à des groupes d’environ 15 personnes chacun le matériel de la variole humaine. L’objectif était d’administrer une faible dose qui assurerait une protection à vie sans cicatrices de variole.

À son retour de Constantinople, Lady Montagu fit inoculer sa fille de cinq ans de cette manière en Grande-Bretagne en 1721. Des expériences avec des criminels condamnés et des orphelins ont suivi. Plus tard, le prince de Galles, devenu George II, a également fait pratiquer la variolisation sur ses filles.

Diffusion de la méthode
Cette méthode de transmission contrôlée du matériel antivariolique a trouvé son chemin vers d’autres pays. En Prusse, en Autriche et en Russie, il a été popularisé par les membres des familles royales. Cependant, en raison de préoccupations médicales, morales et religieuses, la variolisation a été lente à se répandre sur le continent. De nombreux médecins autochtones ont rejeté la méthode, alors qu’elle était pratiquée par des médecins anglais voyageant à travers le pays, y compris probablement à Preetz.

L’un des médecins anglais qui a pratiqué la variolisation est Edward Jenner, qui a vécu de 1749 à 1823. Dans son Glouchestershire natal, comme dans le Holstein Probstei, la population savait qu’il existait une maladie du bétail, la variole bovine, que les trayeurs contractaient occasionnellement et qui les rendait immunisés contre la variole humaine.

Jenner pensait qu’il était possible que cette immunité soit produite par une inoculation de bras à bras de matériel de variole bovine. Il a estimé que cette méthode était probablement plus sûre que la variolisation, puisque variole bovine serait plus bénine chez l’homme.

Ainsi, le 14 mai 1796, Jenner s’est aventuré à réaliser l’expérience cruciale. Il a inoculé un garçon de huit ans avec du matériel qu’il avait prélevé sur une pustule de cowpox. Le garçon a développé une légère fièvre, dont il s’est rapidement remis. Six semaines plus tard, Jenner lui inocule du matériel provenant de pustules humaines. Il n’y a pas eu d’épidémie de variole.

En 1798, Edward Jenner publie sa découverte dans le célèbre article “An Inquiry into the Causes and Effects of Variolae Vaccinae, a Disease known by the Name of Cow-Pox”. Le rapport a immédiatement suscité une grande attention et a rapidement été traduit dans de nombreuses langues européennes.

En 1799, plus de 5 000 personnes avaient été vaccinées de cette manière en Angleterre, et cette pratique fut rapidement adoptée à l’étranger. La Suède a adopté la vaccination obligatoire. Napoléon a encouragé la vaccination et a fait vacciner son armée. Edward Jenner est devenu célèbre et anobli. En 1802, il a été récompensé par le Parlement britannique avec 10 000 livres sterling.

La variole a encore fait de nombreuses victimes dans la seconde moitié du siècle dernier, notamment en Asie et en Afrique. En 1966, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a lancé un programme mondial d’éradication de la variole, qui a été un succès complet. Le dernier cas de variole est survenu en Somalie en 1977. Le 26 octobre 1979, l’OMS a annoncé que la variole avait été éradiquée. Depuis lors, il n’y a probablement pas eu de nouveaux cas de la maladie.

J’appartiens encore à la génération qui a été systématiquement vaccinée contre la variole avec un vaccin dans son enfance, car la vaccination était obligatoire en Allemagne depuis la loi sur la vaccination de 1874. Une cicatrice sur le haut de mon bras gauche en témoigne. La vaccination obligatoire contre la variole a pris fin en République fédérale d’Allemagne en 1976.

Première vaccination contre la variole bovine à Probstei
Après que Peter Plett eut procédé à ce qui fut probablement la première vaccination contre la variole au monde dans le Probstei, il travailla à partir de 1796 comme enseignant dans une école élémentaire à classe unique à Laboe, qui était sous la supervision de son patron et supérieur, le pasteur Dr Schmidt. Ce dernier s’est rendu en 1807 dans la ville voisine de Schönberg en tant que pasteur principal.

Depuis 1800, le pasteur Schmidt était un partisan zélé de la procédure d’inoculation publiée par Edward Jenner en 1798. En 1801, son pamphlet “Recommandation de la vaccination protectrice. A ma congrégation.”

C’est grâce au pasteur Schmidt que la vaccination a été introduite et connue dans le Holstein. Il a fait envoyer le vaccin de Hanovre par le médecin de la cour Ballhorn et le chirurgien de la cour Strohmeyer. Il existe de nombreuses autres circulaires de Schmidt à partir de 1802, qui fournissent des informations sur les résistances et les inquiétudes qui devaient être surmontées à cette époque.

En 1808, le pasteur fait entrer Peter Plett dans sa commission scolaire. Là, il est devenu professeur d’école à Stakendorf. Il y a d’abord travaillé avec succès pendant un certain nombre d’années. À partir de 1815/16, cependant, les plaintes concernant un abus occasionnel d’alcool augmentent. En 1820, Peter Plett est donc licencié de son poste d’instituteur du village et prend une retraite anticipée.

Fait remarquable pour l’époque, la communauté villageoise lui a accordé une “pension” (fourniture de nourriture et d’un logement jusqu’à la fin de sa vie) en reconnaissance de ses services passés. En 1823, Peter Plett meurt à Stakendorf à l’âge de 57 ans.

Un appel téléphonique de Peter Plett
J’ai été étonné lorsque j’ai reçu un appel téléphonique en 2005 et que mon interlocuteur s’est présenté comme Peter Plett. Au cours de la conversation, il est rapidement apparu qu’il était un descendant de Peter Plett de Stakendorf, qui vivait dans la Forêt-Noire, était historien et écrivait un livre sur son important arrière-grand-oncle. Celui-ci a été publié en 2006 sous le titre “Peter Plett 1766- 1823. professeur au Probstei et découvreur de la vaccination contre la variole” dans une petite maison d’édition de Schönberg.

Cet ouvrage très intéressant contient également des découvertes récentes dans le domaine de l’histoire de la médecine. En travaillant sur le livre consacré à son arrière-grand-oncle, l’historien Peter Plett est tombé sur plus de 60 écrits mentionnant Peter Plett de Stakendorf, y compris ceux des États-Unis, d’Espagne, du Mexique, de Grande-Bretagne, du Danemark et de Finlande.

Il a découvert que Peter Plett n’était pas le seul précurseur d’Edward Jenner. Ce livre est le premier à compiler toutes les connaissances disponibles sur les cinq prédécesseurs de Peter Plett dans différents pays qui ont vécu à la fin du 18e siècle et dont on sait qu’ils ont pratiqué des vaccinations avec la lymphe de la variole bovine au lieu de la lymphe de la variole humaine.

Peter Plett, cependant, n’avait aucune connaissance de ces prédécesseurs. Il était un jeune homme de 25 ans au moment de sa découverte, un découvreur aussi brillant que ses cinq prédécesseurs et plus tard Edward Jenner, sauf qu’il ne s’est pas attribué le mérite de ses actes et n’a pas reçu d’argent pour eux.

Pour un autre détail médico-historique, l’historien Plett a rassemblé des faits de base. Plus haut, j’ai fait référence au commentaire du médecin d’Eutin, le Dr Fritz Reich, datant de 1953, qui a écrit dans son jugement sur Peter Plett que ce dernier, en tant que médecin non-médecin, avait, cinq ans plus tôt que le médecin de campagne britannique Edward Jenner, laissé une idée géniale devenir un acte, qui aurait pu lui assurer une place parmi les immortels, s’il avait soumis sa méthode intuitive-empirique au monde médical.

Le livre cite maintenant des preuves convaincantes que Peter Plett avait envoyé un rapport détaillé à la faculté de médecine de Kiel en 1790 et 1791/92 respectivement, auquel il n’a toutefois pas reçu de réponse. La raison en est peut-être qu’à cette époque, la faculté de médecine était dominée par des médecins qui pratiquaient à grande échelle des vaccinations avec la lymphe humaine de la variole. Même dans les premières années qui ont suivi la découverte révolutionnaire d’Edward Jenner, ils étaient initialement réticents à utiliser la nouvelle procédure de vaccination. Ce n’est qu’en 1802 que le pasteur Labo, le Dr Schmidt, avec l’aide des instituteurs du village, a propagé cette méthode et l’a introduite dans le Probstei.

La littérature :

Peter C. Plett : Peter Plett 1766- 1823. Professeur au Probstei et découvreur de la vaccination contre la variole. Constance 2006, Druckerei Hergeröder (Tél. 04344 / 1300), Bahnhofstr. 8, 24217 Schönberg, 150 pages, DIN A 5 avec des images en couleur, 15 Euro plus 2 Euro de frais d’envoi.

A propos de l’auteur :

Klaus-Dieter Kolenda, Prof. Dr. med., spécialiste en médecine interne – gastroentérologie, spécialiste en médecine physique et de réadaptation – médecine sociale, a été médecin-chef d’une clinique de réadaptation pour les maladies du système cardiovasculaire, des voies respiratoires, du métabolisme et des organes locomoteurs de 1985 à 2006. Depuis 1978, il travaille en tant qu’expert médical pour les tribunaux sociaux du Schleswig-Holstein. Il est également impliqué dans le groupe de Kiel de l’IPPNW e.V. (International Physicians for the Prevention of Nuclear War and for Social Responsibility). (Klaus-Dieter Kolenda)

Source :

https://www.heise.de/tp/features/Medizingeschichte-nacherlebt-Wer-war-Peter-Plett-5987457.html

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